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The current scientific movement

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Science in France
François Jacob Scientist
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People don't know it and don't understand it. And people hate what they don't know and what they don't understand. They are always ready to take down the things they don't know. It's a simple general psychological principle. And also, I don't think it bears any importance. For instance, they say that young people today are turning away from science and that it's a problem for the future, that there won't be anymore scientists if we continue to witness such withdrawal. But that's, that's very French. Because I don't believe it to be true in the United States. I think that the recruitment of young researchers is the same as in normal times. I think it's essentially French. It's important to say that in France, literature is what people find interesting. The people who are valued are always writers. Scientists in all that, it's just a load of rubbish. And it's only at the time of the Nobel Prize, that for a while, you were categorised as an intellectual? Not really as an intellectual. I don't think that scientists in France are considered intellectuals. It's exactly what I meant earlier. The class of the so-called intellectuals are philosophers, writers, possibly painters. But definitely not scientists. Scientists no way. And why do you think that is? Where does it come from, this- I think it's a typical French thing, that in France we like literature and philosophy. And that's what's valued. In fact, when the Nobel prizes are announced, most of the time the papers vaguely talk about scientists, but develop in great detail the literature prize, etc. It's clear. In France, we don't get excited at all about science. We get excited about literature, painting, etc. And what would we need to do to change that? I don't know. I think that it's deeply anchored in the French soul.
Les gens ne la connaissent pas et ne la comprennent pas. Et les gens ont horreur de ce qu'ils ne connaissent pas et de ce qu'ils ne comprennent pas. Ils sont toujours prêts à attaquer ce qu'ils ne connaissent pas. C'est un principe général psychologique simple. Et ensuite, je crois que ça n'a aucune importance. On dit que par exemple les jeunes se détournent aujourd'hui de la science et que c'est un problème pour le futur, qu'il n'y aura plus de scientifiques si on continue à avoir cette désaffection. Mais ça, c'est français, ça. Parce que je ne pense pas que ce soit vrai aux Etats-Unis. Je pense que le recrutement des jeunes chercheurs est le même qu'en temps normal. Ça je crois que c'est essentiellement français. Il faut dire qu'en France, ce qui intéresse les gens, c'est la littérature. Les gens qui sont mis en avant, c'est toujours des écrivains. Les scientifiques là-dedans, c'est de la roupie de sansonnet. Il n'y a qu'à l'époque du Prix Nobel un peu que vous avez été mis dans la catégorie des intellectuels. Pas vraiment intellectuel. Je crois que les scientifiques en France ne sont pas des intellectuels. C'est exactement ce que je voulais dire tout à l'heure. La classe dite des intellectuels, c'est les philosophes, c'est les écrivains, c'est à la rigueur les peintres. Mais en tout cas, pas les scientifiques. Les scientifiques ça zéro. Et pourquoi à votre avis ? Ça vient d'où, cette- Je crois que c'est un vieux truc français, qu'en France, on aime la littérature et la philosophie. Et que c'est ça qu'on met en avant. D'ailleurs, quand on annonce les prix Nobel, la plupart du temps, les journaux racontent brièvement les trucs des scientifiques, mais développent en long, en large et en travers le prix de littérature, etc. C'est clair. En France, on ne s'excite pas du tout sur la science. On s'excite sur la littérature, la peinture, etc. Et qu'est-ce qu'il faudrait faire pour changer ça ? Je ne sais pas. Ça je crois que c'est ancré profondément dans l'âme française.

François Jacob (1920-2013) was a French biochemist whose work has led to advances in the understanding of the ways in which genes are controlled. In 1965 he was awarded the Nobel Prize in Physiology or Medicine, together with Jacque Monod and André Lwoff, for his contribution to the field of biochemistry. His later work included studies on gene control and on embryogenesis. Besides the Nobel Prize, he also received the Lewis Thomas Prize for Writing about Science for 1996 and was elected a member of the French Academy in 1996.

Listeners: Michel Morange

Michel Morange is a professor of Biology and Director of the Centre Cavaillès of History and Philosophy of Science at the Ecole Normale Supérieure. After having obtained a Bachelor in biochemistry and two PhDs, one in Biochemistry, the other in History and Philosophy of Science, he went on to join the research unit of Molecular Genetics headed by François Jacob, in the Department of Molecular Biology at the Pasteur Institute, Paris. Together with Olivier Bensaude, he discovered that Heat Shock Proteins are specifically expressed on the onset of the mouse zygotic genome activation. Since then he has been working on the properties of Heat Shock Proteins, their role in aggregation and on the regulation of expression of these proteins during mouse embryogenesis. He is the author of 'A History of Molecular Biology' and 'The Misunderstood Gene'.

Michel Morange est généticien et professeur à L'Université Paris VI ainsi qu'à l'Ecole Normale Supérieure où il dirige le Centre Cavaillès d'Histoire et de Philosophie des Sciences. Après l'obtention d'une license en Biochimie ainsi que de deux Doctorats, l'un en Biochimie, l'autre en Histoire et Philosophie des Sciences, il rejoint le laboratoire de Génétique Moléculaire dirigé par le Professeur François Jacob à l'Institut Pasteur. Ses principaux travaux de recherche se sont portés sur l'Histoire de la Biologie au XXème siècle, la naissance et le développement de la Biologie Moléculaire, ses transformations récentes et ses interactions avec les autres disciplines biologiques. Auteur de "La Part des Gènes" ainsi que de "Histoire de la Biologie Moléculaire", il est spécialiste de la structure, de la fonction et de l'ingénerie des protéines.

Duration: 2 minutes, 9 seconds

Date story recorded: October 2004

Date story went live: 24 January 2008