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Milos Forman

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The 1968 social revolution
Jean-Claude Carrière Film-maker
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Nous étions à droite à gauche, dans des parties, chez Andy Warhol et d’autres, impossible de nous mettre vraiment au travail et Milos avait un film sélectionné au festival de Cannes. Un film Tchèque, Le bal de pompier. Il me dit: «Écoutes, allons, rentrons en Europe, moi il faut que j’aille à Cannes de toute façon, et puis on essayera de travailler en Europe». On prend un bateau, je me souviens on a traversés sur le Queen Elizabeth l’Atlantique, c’était comme un rêve. Tous nos amis hippies sont venus nous saluer au départ de New York,  y compris quelques filles que nous avions bien connues… bien sûr, c’étaient les avantages du moment. Et nous arrivons à Paris, nous allons à Cannes et le jour… oui le lendemain du passage du film de Milos Forman éclate les mouvements étudiants à Paris. Truffaut, Godard descendent à Cannes, et on décide d’arrêter le festival de Cannes. Ca, Milos n’y comprenait rien du tout, Carlos Saura, qui était sélectionné lui aussi, pas d’avantage, ils venaient des pays autoritaires, l’un communiste l’autre franquiste, et ils se demandaient vraiment ce que les étudiants français réclamaient. Ils ne pouvaient absolument pas comprendre. D’ailleurs nous sommes rentrés à Paris, Milos s’est couché chez moi abattu presque déprimé, pendant trois semaines au fonds d’un lit sans pouvoir comprendre ce qu’il s’est passé. Il disait: «À Prague nous avons tant de mal à descendre le drapeau rouge pourquoi vous voulez le monter?!» Il ne pouvait absolument pas comprendre, je le vois encore… il y avait Ivan Passer aussi qui était là, l’autre metteur en scène Tchèque, grand metteur en scène et avec Milos je les vois un jour en face de Roger Vadim, qui, pour eux, représentait l’idéal : une Ferrari, des châles de chez Hermès, tout ça; et Vadim, très charmant, leur disait: «Vous savez, s’il y a une chose absolument évidente pour nous  – ils étaient là, ils l’écoutaient avec leurs petits costumes tchèques, une  cravate – si il y a une chose absolument évidente pour tous, c’est que nous voulons l’avènement du socialisme… »

Ils regardaient ça et ils ne pouvaient absolument pas comprendre c’était au-delà de toute possibilité de compréhensions… eux qui ne rêvaient… alors ils ont assisté à mai ’68 d’un côté; et de l’autre côté il y avait Buñuel, à Paris, au même moment, qui préparait le tournage de La voie lactée. Et j’allais avec lui au Boulevard Saint Michel, il voyait des arbres détruits et il voyait des slogans surréalistes sur les murs. «Imagination au pouvoir!», «Il est interdit d’interdire», etc. Et il se demandait, je le vois encore avec des larmes dans les yeux dû au reste des gaz lacrymogènes, il se demandait si les surréalistes, 20 ans plus tôt, étaient à l’origine de cette révolte estudiantine, pas 20 ans, 30 ou 40 ans plus tôt. Il se demandait: mais… sommes-nous responsables de ces arbres coupés, de ces voitures renversés… de ce chaos social incompréhensible. Personne ne pouvait sentir, sauf quelques-uns, nous étions, par exemple, Milos et moi d’une génération déjà… nous avions déjà 37 ans en ’68 donc nous n’étions pas étudiants, donc nous avions un regard assez intéressé car c’était une société qui changeait, qui cherchait à exprimer quelque chose maladroitement peut-être mais en tout cas beaucoup des choses sont nées en ’68, c’est une des «révolutions» les plus efficaces qui ait jamais eu lieu, contrairement à ce qu’on croit, beaucoup des choses en sont nées: la fin de la censure… on peut énumérer beaucoup des choses dans la voie de libéralisme qu’ouvrait ’68. Tout n’était certainement pas bien mais beaucoup des choses ont été naturellement acceptées par la société sans même se rendre compte que c’est né en ’68. La fin de l’homophobie, les nouvelles  libertés accordées aux femmes, etc.

We were everywhere, at parties, at Andy Warhol's and others, it was impossible to truly get started, and Milos had a film at the Cannes Film Festival. It was a Czech film, The Firemen's Ball. And he says, 'Let's go back to Europe, I need to go to Cannes anyway, and we will simply try to work over there'. We take the boat, crossing the Atlantic aboard the Queen Elizabeth, it was like a dream. All of our hippy friends came along to wish us well, including some of the girls we knew well; that was, of course, one of the advantages of the time.  And we make it to Paris, and go to Cannes, and the day, yes, the day after his film was shown, the student movements started in Paris. Truffaut, Godard come down to Cannes, and it is decided that the Festival will close. Milos couldn't understand anything and nor could Carlos Saura, who was also selected. They were both from authoritative countries, one communist and the other Franco's Spain, and they were wondering what the French students really wanted. They couldn't understand. And when we made it back to Paris, Milos lay down, downcast, dispirited, depressed almost, and he spent three weeks in bed unable to understand what had happened. And he kept saying, 'In Prague, we have so many problems taking that red flag down, why do you want it up here?'

He could not understand, I still see him – there was also Ivan Passer there, another great Czech director – and I still see them together, with Milos, facing Roger Vadim, who was their ideal with a Ferrari, scarves from Hermès and everything, and Vadim, quite charming, told them, 'You know, if there is one thing that's obvious to everyone here', and they were listening in their little Czech suits and ties, 'it's that we want the advent of socialism...'

And they were looking at it happening, and they couldn't understand at all, that was beyond them, the ones who kept dreaming… So they followed May '68 on the one hand, and on the other, there was Buñuel who was in Paris at the same time, preparing shooting for The Milky Way. And I was going with him to the Boulevard Saint Michel, and he was witnessing trees being cut down and seeing surrealist slogans written on the walls: 'Imagination is power!', 'It is forbidden to forbid', and so on... And he was wondering, I still picture him, tears in his eyes because of the tear gas, wondering if the surrealists had been the starting point of this revolution 30 or 40 years earlier. He was wondering, 'Are we responsible for these trees that have been chopped down, for those upturned cars, that nonsensical social chaos?' No one could understand except for a few. We were, for instance Milos and I, were from a generation that... we were 37 in '68 and we weren't students anymore, so we were interested in it, it was a changing society trying to express things in quite a clumsy way, but a lot of things came out of '68, it was one of the most efficient revolutions ever in spite of what people think, lots of things came out of it like the end of censorship, you can list many things in the liberalism that happened after '68. Not everything was right, but a lot of things ended up being accepted by people, without even realising it came out of '68. The end of homophobia, the new freedoms for women and so on.

French screenwriter Jean-Claude Carrière began his association with films aged 24 when he was selected by Jacques Tati to write for him. This early experience led to further contact with other film-makers, including Luis Buñuel with whom Carrière collaborated for many years. He has written screenplays for films including 'Belle de Jour', 'The Discreet Charms of the Bourgeoisie', 'Tin Drum' and 'Danton'.

Listeners: Andrzej Wolski

Film director and documentary maker, Andrzej Wolski has made around 40 films since 1982 for French television, the BBC, TVP and other TV networks. He specializes in portraits and in historical films. Films that he has directed or written the screenplay for include Kultura, which he co-directed with Agnieszka Holland, and KOR which presents the history of the Worker’s Defence Committee as told by its members. Andrzej Wolski has received many awards for his work, including the UNESCO Grand Prix at the Festival du Film d’Art.

Tags: Paris, Cannes Film Festival '68, François Truffaut, Jean-Luc Godard, Ivan Passer, Roger Vadim, French student protests, Milos Forman, Carlos Saura

Duration: 4 minutes

Date story recorded: January 2010

Date story went live: 18 October 2010