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Discovering the 'Mahabharata'

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Working with Peter Brook
Jean-Claude Carrière Film-maker
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So one day, I call him and say, 'Peter, I found out you created that troupe looking into theatre art, can I come and attend a session?' and he says, 'No, you can't attend. If you want to come by, you need to take part'. And that's how it started... I started by coming to that group, which was going back to what sports people would call core skills, such as the vocal and physical basis of communication, which can be very difficult and very sophisticated sometimes. After a year or two - we're in '71 or '72 - that group started travelling, I went with them a bit here and there. They gave premieres, I went to Venice with them, I remember and then in '73, Peter brought everyone together and said, 'Now's the time to stop with those three years of experimenting, and to show, to get out and go out there'. So at that time, miraculously, we found an amazing place, the theatre Bouffes du Nord in Paris. We owe it to Micheline Rozan who had heard about it. It had been closed for 20 years after burning down. Peter and I went to see it. We were spellbound by the place, a beautiful and strange place, and Peter decided to settle there, to stay in France, and to start up a group. He picked Timon of Athens for our first play, a little known Shakespeare play, almost never performed in France, and he asked me to adapt it. 'Are you interested in adapting it for the first time?' So this is how I started that 36-year experience. Simply. And it still continues, in a way, as we still see each other. Peter brought me into that theatre adventure that I could not have... not only have not done without him but wouldn't even have considered. What we did together, and in particular The Mahabharata, our experiences, The Conference of the Birds in Iran, any theatre I have learnt and done with him and because of him, I owe it to him. Obviously I was helping him, assisting him, I was the writer for his group, the person in charge of the text, as he puts it. When there is a play to be written, I write it, when there is a play to be translated, I translate it, and even when the play already exists, for instance with Jarry's Ubu Roi that we put on once, I am in charge of working on the text with the actors, explaining what is going on. So that writing role at his side and Buñuel, has been the greatest adventure in my life.  It still is, like every time I go Bouffes du Nord, my heart races, even if nowadays, we both are much older, and we don't do much anymore there, and it has a new management, but it still stays as something unforgettable and quite fundamental in our lives, because Peter is someone who is not about theories, he is a practical man. I mean, he is not someone who puts theories into practice, he is someone who researches, explores, and as he often says, he does not have any preconceived idea about what he wants to reach, he looks for it with his actors and writer. So that's an amazing adventure. To me, Peter is a real researcher, it is a... brook in English means a stream of water and he is like that, a constant spring of clear water, bouncing from one place to another, making it alive and wonderful.

Alors je l’appelle, et un jour je lui dis: «Peter, j’ai appris que tu as créé ce petit groupe de recherche théâtrale, est-ce que je peux venir y assister? Est-ce que possible?» Il m’a dit: «Non, tu ne peux pas venir y assister, si tu viens tu dois y participer». Et c’est comme ça que tout a commencé, je commençais à me faufiler dans ce groupe qui, en effet, revenait à ce que les sportifs appellent les fondamentaux … du théâtre, des exercices vocaux et physiques de base de communication qui peuvent être très complexes et très raffinés quelquefois. Au bout de un ou deux ans, là nous sommes en ’71,’72, ce groupe s’est mis à voyager, j’ai un peu voyagé avec eux à droite à gauche. Ils ont donné des premières représentations, je vais allé à Venise avec eux, je me rappelle, puis en ’73 Peter a réuni tout le monde et a dit: maintenant le moment est venu de cesser trois ans d’expériences et de montrer… de sortir de ça… pour aller à ça… Alors à ce moment là miraculeusement on a trouvé un endroit merveilleux qui est le théâtre de Bouffes du Nord à Paris. Grace à Micheline Rozan, toujours, qui en avait entendu parler. Un théâtre qui était fermé depuis 20 ans, qui avait brûlé. Nous sommes allés le voir, Peter et moi. Nous étions absolument ébloui par endroit qui était absolument magnifique, étrange et Peter a décidé de s’installer là, de rester en France, de constituer un groupe. Il a choisi pour premier spectacle Timon d’Athènes une pièce de Shakespeare peu connue, qui n’avait pratiquement jamais été montée en France et il m’avait demandé d’en faire l’adaptation… «Est-ce que ca t’intéresse de faire cette première adaptation?» C’est comme ça que j’ai sauté dans une expérience qui a duré 36 ans. Tout simplement. Et qui dure encore d’une certaine façon, nous nous voyons encore toujours. Peter m’a amené dans une aventure théâtrale que je n’aurais jamais pu, non seulement faire sans lui, mais même pas imaginer. Ce que nous avons fait ensemble et en particulier le Mahabharata, nos expériences… Les conférence des oiseaux en Iran, tout ce que j’ai pu apprendre et faire du théâtre avec lui et grâce à lui, je le lui dois. Bien entendu, je l’ai secondé, aidé, j’étais le dramaturge de son groupe, c’est à dire le responsable du texte comme il le dit lui même. Quand il y a une pièce à écrire, je l’écris, une pièce à traduire, je la traduis et même quand la pièce existe déjà ce qui est le cas par exemple du Ubu Roi de Jarry que nous avons monté une fois, c’est moi qui m’occupe de rapport du texte avec les comédiens, pour leurs expliquer plus ou moins ce qu’il en est... donc ce rôle de dramaturge à ses côtes a été, avec Buñuel, la plus grande aventure de ma vie.  Elle reste encore aujourd’hui, comme chaque fois quand je vais au Bouffes du Nord j’ai le cœur battant, même si on est aujourd’hui l’un et l’autre âgés et si nous ne faisons plus grand chose au Bouffe du Nord qui ont changé récemment de direction, mais ça reste pour nous quelque chose de tout à fait inoubliable et probablement de très fondamental dans nos deux existences parce que Peter est un homme qui n’a pas de théorie, c’est un homme pratique c’est à dire ce n’est pas quelqu'un qui applique des théories du théâtre au théâtre, c’est quelqu’un qui cherche, qui explore, comme il le dit souvent, c’est le mot qu’il emploi le plus souvent, qui n’a pas une image préconçue et préétablie de ce qu’il veut atteindre et qui la cherche avec ses comédiens et avec son dramaturge. Donc ça c’est une aventure exceptionnelle. Pour moi Peter c’est un véritable chercheur, c’est une… brook veut dire ruisseau en anglais … il est une source constamment jaillissante d’eau claire qui rebondit de terrain en terrain et qui le rend vivant et lumineux.

French screenwriter Jean-Claude Carrière began his association with films aged 24 when he was selected by Jacques Tati to write for him. This early experience led to further contact with other film-makers, including Luis Buñuel with whom Carrière collaborated for many years. He has written screenplays for films including 'Belle de Jour', 'The Discreet Charms of the Bourgeoisie', 'Tin Drum' and 'Danton'.

Listeners: Andrzej Wolski

Film director and documentary maker, Andrzej Wolski has made around 40 films since 1982 for French television, the BBC, TVP and other TV networks. He specializes in portraits and in historical films. Films that he has directed or written the screenplay for include Kultura, which he co-directed with Agnieszka Holland, and KOR which presents the history of the Worker’s Defence Committee as told by its members. Andrzej Wolski has received many awards for his work, including the UNESCO Grand Prix at the Festival du Film d’Art.

Tags: Bouffes du Nord, Paris, Micheline Rozan, Timon of Athens, Shakespeare, The Mahabharata, The Conference of the Birds, Ubu Roi, Alfred Jarry, Peter Brook

Duration: 4 minutes, 9 seconds

Date story recorded: January 2010

Date story went live: 18 October 2010