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Discovery of photoreactivation (Part 2)

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Discovery of photoreactivation (Part 1)
Renato Dulbecco Scientist
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So I took the train to Bloomington, where the university was, and there were people there who were expecting me, everything had been well organised- there was a small room rented for me and then we started to work. And then it was-Luria, what are you doing Luria? Tell me? Explain to me what you are doing? And then he explained to me that his work had for quite some time been focused on a phenomenon that he had discovered. The phenomenon- this happens with viruses that are called bacteriophages, generally 'phages', which means because they multiply in bacteria, and what he found was that if- first of all it has to be said that, he was studying the effect of ultraviolet rays, because these as we know can damage DNA, he already knew that it had an effect on genes, and so what he discovered was that if you take a population of UV- irradiated phages, because these phages are all the same, the damage is statistically the same, and they are used to infect bacteria, the effect that is obtained depends on how many phages there are per bacterium. If there is only one phage per bacterium, then very few will survive; if, however, the same population, there are 10 phages per bacterium, the survival is much higher, and then he called this- reactivation by multiplicity, because multiplicity is the term used to say how many phages per bacterium. And so he had interpreted these figures in this way, that- within the cells, when there are many phages, the genomes of these genes, these phages intersect, so that, if there are damaged genes, these can be eliminated and replaced with good genes, so that in the end, if there are enough good genes to construct a phage, this bacterium will produce phages, otherwise they are not produced. In short, this reactivation therefore gives exchanges, gives crossing points. And so we were speaking about this, when he said that, I suddenly thought- But, how many of these phages can co-operate within the bacterium, the number shall certainly not be infinite. Then I decided to study that, but I didn't tell him, because I was scared that he would object, etc. and in fact I started working on this at night, when he went home. Almost in secret. And so I was working until midnight there. And what emerged, that in fact there is no infinite number that can co-operate, but a well defined number, above twenty or so, so to go beyond twenty would not be necessary. Thus, under twenty, it is a fact that they co-operate, that they interfere, etc. so I thought about what would happen in this number. When I had these results, I showed them to Luria and Luria was amazed, because he said-This is fantastic work, why didn't you tell me about it? And I said-I was worried that it was a mistake, it was better not to tell you. And so- this was the beginning And did you publish your findings straightaway? Yes, I published on "Genetics", in fact it was good work. Then, this is the first thing. So, the reactivation, the phenomenon that he discovered, it didn't come into it.
Così prendo il treno, vado a Bloomington, il posto dove c'era l'università, e lì ci sono delle persone che mi aspettano, insomma c'è tutto ben organizzato- c'è una piccola camera per me affittata e allora cominciamo a lavorare. Adesso- Luria, cosa fai Luria? mi spieghi? Spiegami cosa stai facendo? E allora lui mi spiega che il suo lavoro, già da parecchio tempo, era centrato su un fenomeno che lui aveva scoperto. Il fenomeno- questo avviene con dei virus, che sono chiamati batteriofagi, generalmente ‘fagi', che vuol dire perché vivono, si moltiplicano nei batteri, e questo che lui aveva trovato era che se- prima di tutto bisogna dire, lui studiava l'effetto dei raggi ultravioletti, perché quelli si sa possono danneggiare il DNA, insomma, si pensava, si sapeva già che insomma hanno un'azione sui geni, e lui, quello che aveva scoperto, è che se si prende una popolazione di fagi irradiati con luce ultravioletta, perché sono tutti uguali questi fagi, il danno statisticamente e' lo stesso, e si usano questi per infettare dei batteri, l'effetto che si ottiene dipende da quanti fagi per batterio ci sono. Se c'è un solo fago per batterio, allora pochissimi sono sopravviventi; se, invece, la stessa popolazione, si portano 10 fagi per batterio, la sopravvivenza è molto più alta, e allora aveva chiamato questo ‘riattivazione da molteplicità', perché la molteplicità è il termine usato per dire quanti fagi per batterio. E lì lui aveva interpretato questi dati in questo modo, che- nell'interno delle cellule, quando ci sono molti fagi, i genomi di questi geni, questi fagi si incrociano, per cui, se ci sono dei geni danneggiati, questi possono venire eliminati e sostituiti con geni buoni, per cui alla fine, se ci sono abbastanza geni buoni a costruire un fago, questo batterio produrrà dei fagi, altrimenti non ne produce. Insomma, questa riattivazione perciò dà scambi, dà incroci. E così allora parlavamo di quello, quando lui ha detto quello, io ho pensato subito- Ma, chissà quanti di questi fagi possono collaborare dentro il batterio, il numero non sarà certo infinito. Allora ho deciso di studiare quello, ma non glielo dicevo, perché avevo paura che obiettasse, ecc. e difatti mi sono messo a fare tutto questo lavoro alla sera, quando lui andava a casa. Di nascosto, quasi. E perciò fino a mezzanotte lavorando lì, capisci. E quello che è venuto fuori, che infatti non c'è un numero infinito che possono collaborare, ma è un numero ben determinato, è sopra la ventina, perciò andare oltre i venti sarebbe non necessario. Però, entro i venti, è un fatto che collaborano, che interferiscono, ecc., insomma pensare quello che succede in un numero di questo tipo. Quando ho avuto questi risultati, glieli ho fatti vedere a Luria e Luria è rimasto stupefatto, perché diceva- Questo è un lavoro bellissimo, perché non me l'hai detto? E io ho detto- No, avevo paura che fosse un errore, era meglio che non te lo dicessi. E insomma così- perciò questo è stato il principio E hai pubblicato subito su questo? Sì, ho pubblicato su "Genetics", no anzi è stato un bel lavoro. Poi, questa è la prima cosa. Perciò lì, la moltiplicazione, la riattivazione, il fenomeno che lui ha scoperto, non c'entrava.

The Italian biologist Renato Dulbecco (1914-2012) had early success isolating a mutant of the polio virus which was used to create a life-saving vaccine. Later in his career, he initiated the Human Genome Project and was jointly awarded the Nobel Prize in Physiology or Medicine in 1975 for furthering our understanding of cancer caused by viruses.

Listeners: Paola De Paoli Marchetti

Paola De Paoli Marchetti is a science journalist who graduated with an honours degree in foreign languages and literature from the University Ca’Foscari, Venice. She has been a science journalist since the 1960s and has been on the staff of the newspaper Il Sole 24 Ore since 1970. She was elected president of UGIS (Italian Association of Science Journalists) in 1984. She has been a Member of the Board of EUSJA (European Union of Science Journalists’ Associations, Strasbourg), and was its president in 1987-1988 and 1998-2000. In May 2000 she was unanimously elected president emeritus. She was a member of the National Council of Italian Journalists (1992-1998). From 2002 to 2004 she was member of the working group for scientific communication of the National Committee for Biotechnology. She has also been a consultant at the Italian Ministry of Research and Technology and editor-in-chief of the publication MRST, policy of science and technology. She has co-authored many publications in the field of scientific information, including Le biotecnologie in Italia, Le piste della ricerca and Luna vent’anni dopo.

Duration: 4 minutes, 31 seconds

Date story recorded: May 2005

Date story went live: 24 January 2008